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Champagne’s Duality: Houses VS Growers

The uniqueness and prestige status of champagne, the product as well as the region has been proven and stated thousands of times. This is not what this text is about. Although everyone agrees over general quality level, there’s a disagreement that’s been growing in the last few years among professionals and wine lovers. This discussion, which sometimes turns to disputation, is based on a reality and duality that’s at the very base of the whole Champagne organization. On one side there’s the big brands, the 320 Champagne houses that represent a determinant majority of the sale either on local or export market. They are the image of the region and when most people think of Champagne, brands like Moët & Chandon, Veuve Clicquot, Roederer and Bollinger come to mind. Most commonly known as NM, négociant manipulant, although other terms may apply such as CM, Coopérative de manipulation, these are one side of the story. The other side is the now very trendy Grower Champagnes or RM, récoltant manipulant, a grower who makes and markets Champagne under their own label, from grapes exclusively sourced from their own vineyards and processed on their own premises. So, who’s the best?

How about neither of them; or both of them? I’m sure you know at the very least one pompous sommelier who: “Drinks only Grower!” I believe that would be a mistake as you may truly miss out on a special timeless craft of a non-vintage cuvée or even some insanely good, but expensive prestige cuvée. At the same time, if you don’t explore the magical world of terroir-driven grower champagne, you will miss the specificity of a place and authenticity. While Grower Champagne is certainly more artisanal, it’s not necessarily better than Champagnes houses; this a matter of personal preference, style, availability or just the spur of the moment. More than a duality and a rather hostile confrontation, this aspect has to be reckoned as a balance.

The fragile balance of a collective region

Simply put, the champagne region as a whole is a collective body. The Comité Interprofessionel du Vin de Champagne (CIVC) also referred to as the Comité de Champagne, created in 1941 has the role of a conciliator and ensures equal representation of the interest of grape growers and houses both on a development and promotional level. This said, such a balance and equity is an ideal state which can be easily disturbed. Growers and even smaller houses complain about the unfair buying advantages the bigger players get from their certainly close to unlimited investment possibilities. Yet, how many grape growing families can decently live from the insanely high market price they’re able to sell their harvest, even in terrible vintages? These exchanges are often the very reason well-established RM were able to start their own production, by selling part of their grape at high prices to support the cost of their own winemaking. However, while houses sell and market their product as their own, with their own story-telling and style, they are extremely dependant of growers. Their name may not be put forward, and the list might be quite extensive, but ask any of the houses’ director and they will tell you how important their relationship with trustworthy and loyal grower is of the upmost importance to them, quantity and quality wise. Each side need each other for the benefit of the region’s standards and image. It’s by maintaining this solidarity that potential disturbance of the balance might get managed. Issues such as foreign investors, international competition and production limitation must be addressed the same way as sustainable approach or research, by consensus, compromise and communication.

I’ve had some breath-taking, magical Champagne on both sides, as well as disappointments. If the very small producers doesn’t get as much spotlights as other, remember it might just be a question of availability. If a Champagne is not available for export at all, the chances it gets to a famous, non-French wine lists are very close to none. It doesn’t mean you shouldn’t go looking for the precious treasure; there’s just not enough for everyone. It might be of the same rarity than some of the great houses prestige cuvée, yet probably way more affordable. The growers that did succeed to stand-out in the crowd, the likes of Chartogne-Taillet, Jacques Selosse, Tarlant, Agrapart, Jacquesson, Egly-Ouriet, Vilmart, Bérêche, Lemaire and many more, most have one common advantage, more than 10 hectares of vines. It may seem decently little, but in comparison, with most growers owning one or less hectares, it makes a difference on visibility. Yet, with the grower trend growing stronger, even smaller producers are getting attention from the most passionate individuals of the wine trade, Frederic Savart with just 4 hectares in Écueil or the sensible Cédric Bouchard with as little as 1 hectare in Landreville.

Some houses are pushing the building prejudice by staying relatively small and local. For example, Champagne de Venoge that has lived through history on the very avenue de Champagne with a production of just about 70 hectares of which 60% stays within France. Others, have the ambition of pursuing acquisition. Thus, houses like my dearest Pol Roger are half négociant and half récoltant. An impressive amount of their grapes being their very own to harvest. Then, there are also houses building the very basis of their trade on century-old relationship with producers. Deutz, for example, has been able to maintain their essential Premier cru and Grand cru supply based on traditional respect and alliances.

Just try to open your horizon as much as possible. It’s the best way to fall in love with Champagne one more time.

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The hardships of growing grapes in Quebec, and how some producers successfully overcome them.

 

Let’s be honest, winemaking in Québec is not a rational idea. Although it gets its share of consumers on a local market, on an international level, the very existence of wine from Quebec surprises many. Yet, it’s been more than 35 years that a handful of producers overcome every challenge and proves many wrong, all in their own way.

But exactly what are truly the challenges of Growing Grapes in Quebec?

Of course, there’s the famous climate. It gets cold here, very cold, as low as -40°c and for a long time. But this is just part of the problem. Winemakers have options to protect the vines against the cold winter. Where it gets complicated is the variations of temperatures all over the year. Summers can get very hot but always with very high humidity making the grapes prone to diseases. Intense heat or what we call here, heat waves can easily burn the grapes without proper foliage management. These are getting more and more common during the summer peaks. Basically, it’s snow, rain or burning sun. The growing season remains short, and in some years, it’s hard to get decent maturity. Also, for the last few vintages, winters have not been so constant. A good snow cover might help in regulating the temperature. However, if you get numerous freezes and thaw, a high humidity gets to the rootstock and this is when it breaks or get sick.

Then there’s the problem of pest. In some case, the harvest go on until late October, start of November for some. Birds and all kind of animals get in a pre-winter survival mode. They will gulp down anything they can find, especially delicious, juicy grapes. The wineries are always in some rural places, mostly isolated and surrounded by woods or fields. Even with the help of some predators, they would be easily outnumbered.

There’s been a movement to acquire an IGT level for Quebec’s wine. It’s something that’s been promised for a few years now, yet still seems delayed for now. It may be the next step towards uniformity, but it also may be the biggest challenge for the industry. Producers tend to be self-focused, driven mostly by their own taste, acting out of pertinacity, impulse and strong but random drive. While some of them swears that the future relies on Vinifera varieties and nothing else, others believes the very essence of the region is within hardy hybrids. The winemakers are disparate and contradicting.

L’Orpailleur

The project of 2 pioneers in Quebec, Charles-Henri de Coussergues, Hervé Durand, and their partners Pierre Rodrigue and Frank Furtado has grown since its start in 1982. Now, the Orpailleur is one of the biggest and most well-known estate in Quebec. Their product range include both hybrids and vinifera but always and surprisingly in an affordable range. For Charles-Henri, the most important aspect for the industry remains in obtaining IGT status. Since the inauguration of the association « Vin du Québec certifié » in 2008, he noticed a change in consumer standards as they began to look for some kind of credit in their choices of wines. Concerning climate, it’s a constant struggle. At l’Orpailleur, most of the grapes are still being buried in winter, It seems only the Vinifera needs the protection of geo-textile for now.

While their notable labels such as Cuvée Natasquan and their amazing Brut sparkling wines are getting great attention, they’re still dedicated to further development with some new products supposedly coming up. Maybe a 100% Chardonnay, a Gewürztraminer…

Vignoble du Ruisseau

Quite the newcomer in Quebec, Vignoble du Ruisseau is a humongous project with as massive of an investment. You just need a glimpse at the recently open to public (2016) estate to understand how ambitious the project really is. About 8 hectares under vine, Vinifera only, fully controlled by geothermal conducts along the vines, is the basis of their philosophy. Nothing is left to nature for them. This is a first, not just in Quebec but anywhere in the world, to be as controlled yet in a sustainable approach. All the reds are made under greenhouses called ‘grand tunnels’ to get added warmth and maturity.

While most of their wines shows the youth of the vines, their Pinot Noir and chardonnay are already showing great potential. It’s hard to believe this will someday become profitable, especially with the prices being so reasonable, but this is at the consumers’ profit.

Léon Courville

While other vineyards claim they all have a meso-climate of their own, M. Courville goes further in claiming he has the one true Meso-climate in Quebec. With its soil of pebbles and clay, its slight slope, and the Lac Brome moderating aspect, Léon Courville stands out for his uses of St-Pépin, a difficult yet delicate hybrid. It was before completely netted vineyards that he explained to us those characteristics. He was the perfect example of how Quebec winemakers work, with a precise understanding of their very own vineyard, a disconnected feeling and an imprecise vision for the future.

 

Les difficultés de la culture du raisin au Québec et la façon dont certains producteurs les ont surmontés avec succès.

 

Soyons honnêtes, la vinification au Québec n’est pas une idée rationnelle. Bien qu’elle reçoive sa part de consommateurs sur un marché local, au niveau international, l’existence même du vin québécois surprend beaucoup. Pourtant, cela fait plus de 35 ans qu’une poignée de producteurs surmonte tous les défis et prouve au public qu’il a tort de douter, chacun à sa façon.

Mais quels sont vraiment les défis de la culture de la vigne au Québec?

Bien sûr, le climat est célèbre. Il fait froid ici, très froid, aussi bas que -40 ° C et pendant longtemps. Mais ce n’est qu’une partie du problème. Les vignerons ont des options pour protéger les vignes contre le froid hivernal. Les variations de température tout au long de l’année compliquent encore plus. Les étés peuvent devenir très chauds mais toujours avec une humidité très élevée, ce qui rend les raisins plus vulnérables aux maladies. La chaleur intense ou ce que nous appelons ici, les vagues de chaleur peuvent facilement brûler les raisins sans une gestion appropriée du feuillage. Celles-ci deviennent de plus en plus courantes pendant les pics estivaux. En gros, c’est la neige, la pluie ou le soleil brûlant. La saison de croissance reste courte et certaines années, il est difficile d’avoir une maturité décente. De plus, pour les derniers millésimes, les hivers n’ont pas été aussi constants. Une bonne couverture de neige pourrait aider à réguler la température. Cependant, si vous obtenez de nombreux gels et dégel, une forte humidité atteint le porte-greffe et c’est à ce moment qu’il se casse ou tombe malade.

Il y a ensuite le problème de peste. Dans certains cas, les vendanges se poursuivent jusqu’à fin octobre, début novembre pour certains. Les oiseaux et toutes sortes d’animaux sont en mode de survie avant l’hiver. Ils vont ingurgiter tout ce qu’ils peuvent trouver, en particulier les délicieux raisins juteux. Les vignobles se trouvent toujours dans des zones rurales, la plupart du temps isolées et entourées de bois ou de champs. Même avec l’aide de certains prédateurs, ils seraient facilement dépassés en nombre.

Il y a eu un mouvement pour acquérir un niveau d’IGT pour le vin du Québec. C’est quelque chose qui a été promis depuis quelques années maintenant, mais qui semble encore retardé pour le moment. Cela pourrait être la prochaine étape vers l’uniformité, mais cela pourrait aussi représenter le plus grand défi pour l’industrie. Les producteurs ont tendance à être centrés sur eux-mêmes, conduits principalement par leurs propres goûts, en agissant avec endurance mais de façon impulsive et dynamique, mais avec une énergie aléatoire. Tandis que certains d’entre eux jurent que l’avenir repose sur les variétés de Vinifera et sur rien d’autre, d’autres pensent que l’essence même de la région se trouve dans les hybrides robustes. Les vignerons sont disparates et contradictoires.

L’Orpailleur

Le projet de 2 pionniers au Québec, Charles-Henri de Coussergues, Hervé Durand et leurs partenaires Pierre Rodrigue et Frank Furtado a pris de l’ampleur depuis ses débuts en 1982. L’Orpailleur est aujourd’hui l’un des plus grands et des plus connus au Québec . Leur gamme de produits comprend à la fois des hybrides et des vinifera, mais toujours et étonnamment dans une gamme abordable. Pour Charles-Henri, l’aspect le plus important pour l’industrie reste l’obtention du statut IGT. Depuis l’inauguration de l’association «Vin du Québec certifié» en 2008, il a constaté un changement dans les normes de consommation, les québécois commençant à chercher une accréditation ou un justificatif dans leurs choix de vins. En ce qui concerne le climat, c’est une lutte constante. À l’Orpailleur, la plupart des raisins sont encore enterrés en hiver. Il semble que seul le Vinifera ait besoin de la protection du géotextile pour le moment.

Alors que leurs labels notables tels que Cuvée Natasquan et leurs étonnants vins effervescents Brut suscitent une grande attention, ils sont toujours dédiés au développement de nouveaux produits supposés arriver. Peut-être un 100% Chardonnay, un gewürztraminer…

Vignoble du Ruisseau

Tout à fait le nouveau venu au Québec, le Vignoble du Ruisseau est un projet d’envergure avec un investissement colossal. Vous avez juste besoin d’un aperçu du domaine récemment ouvert au public (2016) pour comprendre à quel point le projet est ambitieux. Environ 40 hectares de vigne, Vinifera uniquement, entièrement contrôlé par des conduits géothermiques le long des vignes, est la base de leur philosophie. Rien n’est laissé à la nature pour eux. Il s’agit d’une première, non seulement au Québec, mais partout dans le monde, à être aussi contrôlé que possible dans une approche durable. Tous les rouges sont fabriqués sous serre, appelés «grands tunnels» pour avoir plus de chaleur et de maturité.

Alors que la plupart de leurs vins montrent la jeunesse des vignes, leur pinot noir et leur chardonnay présentent déjà un grand potentiel. Il est difficile de croire que cela deviendra un jour rentable, surtout avec les prix si raisonnables, mais pour le moment, c’est à l’avantage des consommateurs.

Léon Courville

Alors que d’autres vignobles se vantent d’avoir un micro climat, M. Courville va plus loin en affirmant qu’il possède le seul, vrai micro climat au Québec. Avec son sol de cailloux et d’argile, sa légère pente et l’aspect modérateur du lac Brome, Léon Courville se distingue par son utilisation de St-Pépin, un hybride difficile mais délicat. C’est devant le vignoble complètement sous filets qu’il nous a expliqué ces caractéristiques. Il était l’exemple parfait de la façon dont les viticulteurs québécois travaillent, avec une compréhension précise de leur propre vignoble, une exploitation déconnectée et une vision imprécise pour l’avenir.

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The meant to be tourism tale of Maison Cazes

Lionel Lavail: Directeur Général de la Maison Cazes

Maison Cazes is an incredibly well-established estate in the heart of Roussillon and with Roussilon on their heart. From Port-Vendres to the Corbières Mountains, Maison cazes has two separate estates: Domaine Cazes established in Rivesaltes inland and Le Clos de Paulilles, sea side. The estate is recognised, among the quality, affordability and diversity of its wine, for their aggressive conversion to Biodynamic winemaking 20 years ago. They were pioneer in the region and at the time called crazy by their neighbours, but thinking back Lionel Lavail 7th generation at the head of the estate recalls this decision as a blessing. 10 years ago, the estate was half of its actual 220 ha size. It’s the biodynamic state of mind that convinced them to roll back, or rather buy back, their neighbours, creating an impressive vineyard holding.

Domaine Cazes is one of those putting focus on hospitality and wine tourism. At both estates, rooms are available, always bound to the estates history. They also each have their very own restaurant rewarded by the Michelin guide as Bib Gourmand: La table l’Aimé and Restaurant Les Clos De Paulilles. They are also offering a very diverse array of tours, tasting and excursions from gourmet getaway to bird sightings. Lionel Lavail recounts how troubled he was by the reception his Grand-Father reserved to guests at the time who were not so welcomed after all. He wanted to do more, he successfully changed the approach so individuals and professionals get a warm winemaker welcome. He’s dedicated to make his home open and welcoming in a friendly way.

In 2009, a trainee at the time proposed send their application to a new national contest, Le prix national de l’oenotourisme( National award of wine tourism) created jointly by the Ministry of Agriculture and the Ministry of Tourism. Without putting much thought to it, they applied and were extremely surprised to win first place beside big players such as Georges Duboeuf, Olivier Leflaive or Jean-Michel Cazes. This reward was an added motivation and gratification towards further wine tourism development at the estate. It just shows that trainees often deserves more credit than one thinks.

L’incroyable histoire touristique de la Maison Cazes

La Maison Cazes est un domaine incroyablement bien établi au cœur du Roussillon et avec le Roussilon sur leur cœur. De Port-Vendres aux Montagnes des Corbières, la Maison Cazes possède deux domaines distincts: le Domaine Cazes, établi à Rivesaltes à l’intérieur des terres et le Clos de Paulilles, côté mer. Le domaine est reconnu, entres autres, pour la qualité, l’accessibilité et la diversité de ses vins et pour sa conversion agressive à la biodynamie il y a 20 ans. Ils étaient des pionniers dans la région et à l’époque, ils étaient considérés un peu fous par leurs voisins, mais en y pensant à Lionel Lavail, 7ème génération à la tête du domaine, se rappelle de cette décision comme une bénédiction. Il y a 10 ans, le domaine représentait la moitié de sa superficie actuelle de 220 ha. C’est l’état d’esprit biodynamique qui les a convaincus de repousser, ou plutôt de racheter, leurs voisins, en créant un vignoble impressionnant.

Le Domaine Cazes est l’un de ceux qui mettent l’accent sur l’hôtellerie et le tourisme viticole. Dans les deux domaines, des chambres sont disponibles, toujours liées à l’histoire des domaines. Ils ont également chacun leur propre restaurant récompensé par le guide Michelin Bib Gourmand: La table L’Aimé et le restaurant Les Clos De Paulilles. Ils offrent également une gamme très variée de visites, de dégustations et d’excursions, de l’évasion gastronomique à l’observation des oiseaux. Lionel Lavail raconte combien il était troublé par la réception que son grand-père avait réservée aux invités de l’époque qui n’étaient pas si bien accueillis après tout. Il voulait faire plus, il a réussi à changer d’approche pour que les particuliers et les professionnels reçoivent un accueil chaleureux comme seul les vignerons savent le faire. Il se consacre à rendre sa maison ouverte et accueillante de manière amicale.

En 2009, un stagiaire de l’époque à proposer d’envoyer leur candidature à un nouveau concours national, Le prix national de l’œnotourisme, créé conjointement par le Ministère de l’agriculture et le Ministère du tourisme. Sans trop y penser, ils ont appliqué et ont été extrêmement surpris de remporter la première place aux côtés de grands joueurs tels que Georges Duboeuf, Olivier Leflaive ou Jean-Michel Cazes. Cette récompense était une motivation supplémentaire et une gratification pour le développement ultérieur de l’industrie du vin dans la propriété. Cela montre simplement que les stagiaires méritent souvent plus de crédit qu’on ne le pense.

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Waupoos estate restaurant – What farm to table should always be

On the island of Prince Edward county there’s many small villages all worth visiting. The more town-like Picton, the centered bloomfield and the better-known Wellington, but there’s also some just a bit further villages worth scouting, like Waupoos. 10 minutes away from Picton, Wauppos is known for their very specific climate but most importantly for the amazing Waupoos estate restaurant.

If you want farm to table goodness, that’s the place to be. Nestled amongst the vines, overlooking Lake Ontario with one of the best view of the sunset if you stay long enough, Wauppos take the term farm to table literally, or it could be called back yard to table. The estate is a fully operational farm with poultry, goats, rabbits as well as 5 acres of gardens and herbs.  Even while walking towards the restaurant you’ll come across olives apricot and other small fruit trees, Anything on the menu is amazing but be sure to try the local cheeses and do try their cider and their Gewurztraminer. What we experienced is a true feast! One that we couldn’t finish, one of variety and one that we won’t forget!

À prince Edward County, de nombreux petits villages méritent tous d’être visités. La ville plus pittoresque de Picton,  Bloomfield très central et Wellington plus connu, mais il y a aussi des villages un peu plus loin, tout aussiw intéressants, comme Waupoos. À 10 minutes de Picton, Wauppos est réputé pour son climat très particulier, mais surtout pour son incroyable restaurant chez Waupoos estate.

Si vous voulez de la ferme à la table, c’est l’endroit où il faut être. Niché parmi les vignes et surplombant le lac Ontario, l’un des meilleurs points de vue sur le coucher de soleil, si vous restez assez longtemps,  le terme de la ferme à la table est pris plus que littéralemnt. Le domaine est une ferme entièrement opérationnelle avec des volailles, des chèvres, des lapins ainsi que 5 hectares de jardins et d’herbes. Tout sur le menu est incroyable, mais n’oubliez pas d’essayer les fromages locaux et essayez leur cidre et leur Gewurztraminer. Ce que nous avons vécu est une vraie festin! Un que nous ne pouvions pas finir, un de variété et un que nous n’oublierons pas!

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Cribs Hotel

As picturesque and instagram-friendly as PEC may be, there’s something you don’t’ necessarily want as rustic as your re-purposed barn tasting room, like your room for example. One of the downside of the countryside, maybe the only one, is that finding a decent hotel. Let’s say some of them might be… outdated. Fortunately, some people are stepping up for the region and you can find some amazing accomodations now.

Cribs both location, on the creek in wellington and on the hill in Picton is a breath of fresh air and modern within the county. The units located just steps from downtown Wellington next to the best restaurants, the beach and even the popular midtown brewery. Nice modern and comfy rooms as well as the best luxurious suites feel like paradise after a day out in the country side. If you need some more space, cribs on the hill have more spacious townhouses to rent in Picton.

Like I said, nature is replenishing and amazing but so is great linens.

 

Aussi pittoresque et convivial que puisse être PEC, il y a quelque chose que vous ne voulez pas forcément aussi rustique que la salle de dégustation dans une grange, comme votre chambre par exemple. L’un des inconvénients de la campagne, peut-être le seul, est de trouver un hôtel décent. Disons que certains d’entre eux peuvent semble … dépassés. Heureusement, certaines personnes interviennent pour la région et vous pouvez trouver des hébergements incroyables maintenant.

Les deux emplacement de Cribs, à wellington et sur la colline de Picton sont une bouffée d’air frais et de modernité dans le comté. Les unités sont situées à quelques pas du centre-ville de Wellington, à côté des meilleurs restaurants, de la plage et même de la brasserie populaire de Midtown brewing co. De belles chambres modernes et confortables, ainsi que les meilleures suites de luxe semblent paradisiaque après une journée passée à la campagne. Le décor aux couleurs accentués et le confort général est génial.  Si vous avez besoin de plus d’espace,  Il y a les maisons de ville plus spacieuses à louer à Picton.

Comme je le disais, la nature est revigorante et incroyable, mais il en va de même pour des draps décents.